Fußabdrücke liefern Beweise für menschliche Aktivitäten

Fußabdrücke, die im White Sands National Park in New Mexico gefunden wurden, sind der früheste eindeutige Beweis für menschliche Aktivitäten in Amerika und geben einen Einblick in das Leben vor über 23.000 Jahren. Die Ergebnisse werden in einem Artikel in der Zeitschrift Science beschrieben, an dem der Archäologe Vance Holliday von der University of Arizona mitgewirkt hat.

„Jahrzehntelang haben Archäologen darüber debattiert, wann die ersten Menschen in Amerika angekommen sind“, so Holliday, Professor an der UArizona School of Anthropology und am Department of Geosciences. „Nur wenige Archäologen sehen verlässliche Beweise für Stätten, die älter als etwa 16.000 Jahre sind. Einige glauben, dass die Ankunft der Clovis-Spitzen erst vor 13.000 Jahren erfolgte. Die Spuren in White Sands lassen ein viel früheres Datum vermuten. Es gibt mehrere Schichten gut datierter menschlicher Spuren in Flussbetten, wo Wasser in einen alten See floss. Das war 10.000 Jahre vor den Clovis-Menschen“.

Das Bild zeigt für der gefunden Fußabdrücke.
Menschliche Fußabdrücke im White Sands National Park in New Mexico zeigen, dass der Mensch bereits vor 23.000 Jahren in Amerika aktiv war – etwa 10.000 Jahre früher als bisher angenommen. (Foto: Courtesy of David Bustos/White Sands National Park)

Die Forscher Jeff Pigati und Kathleen Springer vom U.S. Geological Survey verwendeten Radiokarbondatierungen von Samenschichten über und unter den Fußabdrücken, um deren Alter zu bestimmen. Die Daten weisen ein unterschiedliches Alter auf und bestätigen die Anwesenheit des Menschen über mindestens zwei Jahrtausende hinweg, wobei die ältesten Spuren 23.000 Jahre alt sind.

Dies entspricht dem Höhepunkt des letzten Eiszeitzyklus, dem sog. Last Glacial Maximum, und macht sie zu den ältesten bekannten menschlichen Fußabdrücken in Amerika.

Bisher war man davon ausgegangen, dass die Menschen erst viel später nach Amerika kamen, nämlich nach dem Abschmelzen der nordamerikanischen Eisschilde, wodurch sich Migrationswege eröffneten.

„Unsere Daten auf den Samen liegen dicht beieinander und halten die stratigraphische Ordnung über und unter mehreren Fußabdruckhorizonten aufrecht – das ist ein bemerkenswertes Ergebnis“, so Springer. Die Fußabdrücke erzählen eine interessante Geschichte über das Leben zu dieser Zeit. Nach ihrer Größe zu urteilen, wurden die Spuren hauptsächlich von Teenagern und jüngeren Kindern hinterlassen, gelegentlich auch von Erwachsenen.

„Die in White Sands hinterlassenen Fußabdrücke vermitteln ein Bild davon, wie es war, wenn Teenager mit jüngeren Kindern und Erwachsenen interagierten“, so der Hauptautor der Studie Matthew Bennett von der Universität Bournemouth in England. „Wir können uns unsere Vorfahren als sehr funktional vorstellen, als Jäger und Überlebenskünstler, aber was wir hier sehen, sind auch spielerische Aktivitäten und das Zusammentreffen verschiedener Altersgruppen. Das ist ein echter Einblick in diese frühen Menschen“.

Holliday und der Mitautor der Studie, Brendan Fenerty, ein Doktorand der Universität von Arizona im Fachbereich Geowissenschaften, dokumentierten die grundlegenden geologischen Schichtungen und Datierungen in Gräben auf dem White Sands Missile Range in der Nähe des Fundortes mehrere Jahre bevor die Spuren gefunden wurden.

„Wir waren daran interessiert, die Entwicklung der Landschaft im Zusammenhang mit Umweltveränderungen und einigen jüngeren archäologischen Stätten in diesem Gebiet zu rekonstruieren“, sagte Holliday. „Wir hatten keine Ahnung, was in der Nähe begraben war“.

Auch Spuren von Mammuts, Riesenfaultieren, Wölfen und Vögeln sind in White Sands zu finden.

„Es handelt sich um einen wichtigen Fundort, denn alle Spuren, die wir dort gefunden haben, zeigen, dass Menschen in der Landschaft mit ausgestorbenen Tieren wie Mammuts und Riesenfaultieren interagiert haben“, so die Mitautorin der Studie, Sally Reynolds von der Universität Bournemouth. „Wir können die Koexistenz von Menschen und Tieren auf dem gesamten Gelände sehen, und indem wir diese Fußspuren genau datieren können, erhalten wir ein umfassenderes Bild der Landschaft“.

Die menschlichen Spuren in White Sands wurden erstmals von David Bustos, dem Ressourcenmanager des Parks, entdeckt. „Es ist unglaublich, dass das Alter der menschlichen Abdrücke bestätigt wurde, und es ist aufregend, aber auch traurig zu wissen, dass dies nur ein kleiner Teil der 80.000 Hektar ist, auf denen die Abdrücke freigelegt wurden und die durch die fortschreitende Bodenerosion schnell verloren gehen“, sagte Bustos. 

Das Team leistete auch Pionierarbeit bei der Anwendung nicht-invasiver geophysikalischer Techniken, um die Fundstelle zu lokalisieren. Tommy Urban von der Cornell University leitete diesen Teil der Arbeit. „Die Detektion und Bildgebung mit zerstörungsfreier Technologie hat unsere Möglichkeiten, diese bemerkenswerten Fußabdrücke in ihrem breiteren Kontext zu untersuchen, erheblich erweitert“, sagte er.

Die traditionelle Archäologie stützt sich auf die Entdeckung von Knochen und Werkzeugen, die jedoch oft schwer zu interpretieren sind. Menschliche Fußabdrücke liefern eindeutige Beweise für die Anwesenheit und auch für das Verhalten.

„White Sands liefert den ersten eindeutigen Beweis für die Anwesenheit von Menschen in Amerika während des letzten glazialen Maximums“, sagte Studienmitautor Dan Odess vom National Park Service. „Nicht alle archäologischen Stätten enthalten solch eindeutige Beweise. Ein Grund, warum diese Entdeckung so wichtig ist, ist, dass sie den Gedanken, dass andere angeblich uralte Stätten tatsächlich Beweise für die Anwesenheit von Menschen sind, viel plausibler macht, auch wenn die Beweise, die sie enthalten, weniger eindeutig sind. Das bedeutet nicht, dass alle diese Stätten legitim sind, aber es bedeutet, dass sie nicht einfach so abgetan werden können“.

Nach einer Pressemeldung der Universität von Arizona

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