Der Dickens-Code –  Rätsel um Dickens‘ Steno-Buchstaben mit Hilfe von Freiwilligen gelöst

Die ersten Zeilen des Tavistock-Briefes, mit Transkription der ersten Zeile. Reproduziert mit freundlicher Genehmigung von The Morgan Library & Museum, MA 107.43 (Foto: Janny Chiu).

Ein internationales Team von Freiwilligen und Amateur-Dekodierern hat Experten dabei geholfen, das Rätsel eines Briefes zu lösen, den der berühmte Schriftsteller Charles Dickens in seiner eigenen, angepassten Kurzschrift geschrieben hat, die er „The Devil’s Handwriting“ nannte.

Anlässlich des 210. Geburtstags von Charles Dickens kann das Dickens-Code-Projekt, das von Dr. Claire Wood von der University of Leicester in Zusammenarbeit mit Professor Hugo Bowles von der Universität Foggia in Italien geleitet wird, die wahre Bedeutung des Tavistock-Briefs enthüllen, der in seiner notorisch schwer zu entschlüsselnden Brachygraphie-Stenografie geschrieben ist. 

Der Tavistock-Brief der Morgan Library & Museum, den Dickens auf blauem Briefpapier geschrieben hat, ist ein klassisches Beispiel für seine Stenografie und blieb mehr als 150 Jahre lang unentziffert – bis jetzt.

Nach einem internationalen Aufruf zur Mithilfe halfen Freiwillige aus dem Vereinigten Königreich, Italien und so weit entfernten Ländern wie Nord- und Südamerika, Spanien und Australien den Experten dabei, einen einzigartigen Einblick in Dickens‘ Leben zu gewinnen, wobei mehr als 60 % der Brachygraphie-Konturen „gelöst“ wurden.

Kelly McCay, Stenografieexpertin aus Harvard und Mitglied der Jury, beschrieb die Entzifferung von Stenogrammen als „eine Reihe von Aha-Erlebnissen, die sich allmählich zu etwas Zusammenhängendem zusammenfügen, und die Zusammenarbeit mit anderen bedeutet noch viel mehr Aha-Erlebnisse“.

Hugo Bowles, Professor an der Universität von Foggia und Autor von Dickens and the Stenographic Mind, sagte: „Wir haben die Glühbirnen von verschiedenen Lösern gesammelt, und alles passte einfach zusammen. Man könnte es „Puzzle-Lesen“ nennen. Einer unserer Löser fand die Worte „Christi Himmelfahrt“ und ein anderer „nächste Woche“, was uns half, das Datum des Briefes zu bestimmen. Löser, die ihren Dickens kannten, identifizierten die Abkürzung „HW“ als seine Zeitschrift Household Words und brachten das Symbol für „round“ mit seiner Zeitschrift All the Year Round in Verbindung.

„Als andere Löser die Wörter „Anzeige“, „abgelehnt“ und „zurückgeschickt“ fanden, wussten wir, dass er über eine seiner Anzeigen schrieb, die abgelehnt worden war. Die Worte „unwahr und ungerecht“ und „in öffentlicher Sitzung“ deuteten darauf hin, dass er sich darüber beschwerte, dass die Ablehnung keine rechtliche Grundlage hatte.

Der Gedanke, dass es sich bei dem Tavistock-Brief um einen Appell von Dickens an jemanden handelte, wegen einer abgelehnten, aber legalen Anzeige zu intervenieren, führte die Forscher zurück zur New Yorker Morgan Library & Museum, die das Manuskript eines Briefes an Dickens vom 9. Mai 1859 von Mowbray Morris, dem Manager der Times, besitzt.

In dem Brief erklärt Morris, dass ihm ein „Brief“ von Dickens von J. T. Delane, dem Herausgeber der Times, zugespielt worden sei. Er entschuldigt sich bei Dickens für die Unhöflichkeit eines Schreibers, der eine „Anzeige“ von ihm abgelehnt hatte, weil er Angst vor den rechtlichen Folgen hatte. Dickens war bereits mit Delane befreundet, so dass der Brief von Morris darauf hindeutet, dass der Tavistock-Brief an Morris weitergeleitet wurde und Delane sein Adressat war.

Die Anzeige war eindeutig dringend. Der Mai 1859 war ein entscheidender Monat in Dickens‘ verlegerischer Laufbahn: Neben seiner Arbeit als Romanautor war Dickens Miteigentümer und Herausgeber einer populären Zeitschrift namens Household Words. Nachdem er sich mit seinen Verlegern Bradbury & Evans wegen eines Streits infolge der Trennung von seiner Frau Catherine zerstritten hatte, beschloss Dickens, die Partnerschaft aufzulösen und eine neue Zeitschrift namens All The Year Round zu gründen. Er würde der alleinige Eigentümer und Herausgeber sein und damit die vollständige Kontrolle haben. Sein vorrangiges Ziel war es zu diesem Zeitpunkt, den Übergang zwischen den beiden Zeitschriften so reibungslos und unmittelbar wie möglich zu gestalten und gleichzeitig die Leserschaft von Household Words zu halten. Eine stornierte Anzeige in der Times war daher eine böse Überraschung und musste korrigiert werden.

Am Freitag, dem 6. Mai, griff Dickens zur Feder und schrieb den eindringlichen Tavistock-Brief an seinen Freund Delane, in dem er ihn bat, bei der Times zu intervenieren, wobei er eine Kopie in Stenografie aufbewahrte, möglicherweise aus rechtlichen Gründen. In dem Brief erklärt er, dass seine Anzeige völlig legal war und warum der Angestellte der Times sie zu Unrecht abgelehnt hatte. Er sagt, dass die Formulierung in der Anzeige – dass Household Words „von ihm eingestellt“ wurde – genau die Formulierung war, die der Master of the Rolls (in dem Brief „Romilly“) ihm in einem früheren Gerichtsurteil (Bradbury und Evans gegen Dickens) aufgetragen hatte zu verwenden.

Delane leitete das Tavistock-Schreiben ordnungsgemäß an Morris weiter. In seiner Antwort an Dickens am darauffolgenden Montag (9. Mai) gab sich Morris selbst die Schuld und erklärte, er habe seine Angestellten angewiesen, grundsätzlich jede Anzeige abzulehnen, die die Öffentlichkeit in die Irre führen könnte, und der Angestellte sei der Meinung gewesen, dass die Worte „von ihm eingestellt“ den irreführenden Eindruck erwecken könnten, dass Household Words vollständig eingestellt werde. Er entschuldigte sich für das Verhalten seines Sekretärs, und die Anzeige wurde ab Mittwoch „drei Tage lang“ geschaltet, genau wie in dem Schreiben von Tavistock gefordert.

Dr. Claire Wood, Dozentin für viktorianische Literatur an der Universität von Leicester, sagte: „Die Arbeit der Dickens-Dekoder trägt dazu bei, Licht in diese schwierige Zeit in Dickens‘ Leben zu bringen. In dem Brief sehen wir den Geschäftsmann Dickens, der persönliche Kontakte nutzt, um seine Interessen zu fördern, und der seine Argumente mit Nachdruck vertritt.

Es ist besonders interessant zu sehen, wie Dickens die Formulierungen aus dem Urteil Bradbury und Evans gegen Dickens“ verwendet. In Bleak House, das zu Beginn desselben Jahrzehnts geschrieben wurde, stand Dickens dem Rechtssystem sehr kritisch gegenüber, aber weniger, wenn die Dinge zu seinen Gunsten liefen.“

Leon Litvack, Chefredakteur des Dickens Letters Project, fügte hinzu: „Die Lösung des Rätsels dieser stenografischen Version eines unentdeckten Briefes ist einzigartig in Dickens‘ Korrespondenz und bestätigt, wie durchdacht und strategisch der Autor bei geschäftlichen Entscheidungen vorging, die für ihn persönlich wirklich wichtig waren.“

Der Gesamtsieger des Dickens-Code-Wettbewerbs, Shane Baggs aus San Jose (USA), war einer von 1.000 Downloadern des Tavistock-Briefs und transkribierte mehr Symbole als jeder andere Teilnehmer; außerdem gelang es ihm, einige der komplexesten Symbole der Notiz zu knacken.

Er sagte: „Ich besuche hobbymäßig die Codes-Gruppe auf Reddit und habe gesehen, dass die Rätsel mit der Kurzschrift am längsten ungelöst bleiben. Nachdem ich eines dieser Rätsel gelöst hatte, sah ich ein Posting mit der Kurzschrift von Charles Dickens. Ich nahm mir vor, Gurneys Stenografie zu lernen, und nahm an den offenen Workshops #SolveItDickens auf Zoom teil.

„Nachdem ich in Literatur hauptsächlich C-Noten bekommen hatte, hätte ich mir nie träumen lassen, dass irgendetwas, was ich jemals tun würde, für Dickens-Forscher von Interesse sein würde!  Es war mir eine Ehre, mit Professor Hugo Bowles und Dr. Claire Wood zu arbeiten, und ich bin froh, dass ich einen Beitrag leisten konnte.“

Das Dickens-Code-Team hob auch die Arbeit des Lösers Ken Cox, ebenfalls aus den USA, als hochgelobten Zweitplatzierten des Wettbewerbs hervor.

Philip Palmer, Kurator und Leiter der Abteilung für literarische und historische Manuskripte an der Morgan Library & Museum, fügte hinzu: „Bis vor kurzem war der Tavistock-Brief eines der größten Rätsel in der Sammlung der Briefe und Manuskripte von Charles Dickens in Morgan. Er wurde ursprünglich von Pierpont Morgan erworben und befand sich über ein Jahrhundert lang in der Bibliothek, ohne entziffert zu werden.

„Endlich den Text dieses Briefes zu haben, wird es den Wissenschaftlern ermöglichen, mehr über Dickens‘ Kurzschriftmethode zu erfahren und gleichzeitig weitere Einblicke in sein Leben und sein Werk zu gewinnen. Wir freuen uns sehr, dass die Kollegen des Dickens Code-Projekts dazu beigetragen haben, diesen Brief auf neue Weise für Forscher zugänglich zu machen.“

Das Dickens Code Projekt läuft bis Februar 2023. Ziel ist es, mit Hilfe der Öffentlichkeit vollständige oder teilweise Lösungen für alle derzeit nicht entzifferten stenografischen Manuskripte zu finden, wobei der Schwerpunkt auf den stenografischen Notizbüchern von Dickens‘ Schüler Arthur Stone in der Free Library of Philadelphia liegt.

Dr. Wood fügte hinzu: „Das Spannende an diesem Projekt ist, dass es auch mehr als 150 Jahre nach seinem Tod noch Neues über einen international berühmten Autor zu entdecken gibt. Die überlieferten stenografischen Fragmente mögen zwar kurz sein, aber sie sind dennoch bedeutsam.

„Der Tavistock-Brief gibt uns einen Einblick in Dickens‘ geschäftliche Aktivitäten – die anderen Manuskripte könnten Auszüge aus Büchern in Dickens‘ Regalen, improvisierte Reden oder sogar eine unbekannte Kurzgeschichte enthalten.“

Nach einer Pressemeldung der University of Leicester.

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